Jest to reakcja organizmu na jednorazowe spożycie alkoholu mogące spowodować negatywne skutki zdrowotne, społeczne i prawne. W zależności od stężenia alkoholu we krwi, upojenie alkoholowe zwykle można podzielić na trzy okresy.

1. Okres podchmielenia (poziom alkoholu we krwi wynosi 0,5 - 1,5 promille). Charakteryzuje się wzmożoną aktywnością ruchową, zmianą nastroju, zmniejszeniem krytycyzmu oraz nieproporcjonalnymi do bodźców reakcjami emocjonalnymi.

2. Okres upojenia właściwego (stężenie alkoholu we krwi wynosi 1,5-2,5 promille). Chwiejny chód, niezborność ruchowa, mowa bełkotliwa, agresywność - oto typowe reakcje tego okresu.

3. Okres ciężkiego zatrucia (stężenie alkoholu we krwi powyżej 2,5 promille). Cechuje się dezorientacją w otoczeniu, niemożnością utrzymania pionowej pozycji oraz narastającymi zaburzeniami świadomości, przechodzącymi w końcowym stadium w stan śpiączkowy, który trwa od kilku do kilkunastu godzin i skończyć się może zejściem śmiertelnym z powodu porażenia ośrodka oddechowego. Ciężkie zatrucie alkoholem wymaga leczenia specjalistycznego na oddziale toksykologicznym.